微软联合创始人保罗-艾伦为什么致力于脑科学研究

众所周知,作为比尔-盖茨(Bill Gates)一生中最重要的合伙人,保罗-艾伦(Paul Allen)和盖茨在上世纪联手建立起了如今最为强大的操作系统公司。虽然保罗在1983年由于被查出患上了霍金森综合症(Hodgkin’s lymphoma)而不得不辞去了微软的行政工作,但他始终没有离开公众的视线之外,因为他仍然致力于多项慈善事业,并为人类大脑的研究事业倾注了大量心血。
研究大脑

“人类大脑和计算机非常不同,前者没有内存或者那些复杂的计算模块,在很多年的时间内几乎没有迎来什么演变,但大脑却是一个异常复杂的人体结构。而且,当你试图对其展开深究时,你会发现大脑的复杂性远远超乎你的想象。因此,了解大脑如何运作就成为了一个非常具备挑战性的问题。”艾伦脑科学研究所(Allen Institute for Brain Science)的主要出资人保罗-艾伦曾经说道。

在过去的十年时间内,艾伦将自己的大部分心血都花在了这家位于西雅图的脑科学研究所上面,该研究所致力于从产业全局的角度研究人类大脑内灰色皮质物和脑内意识的课题。据悉,保罗希望绘制出老鼠大脑中基因工作方式的图谱,而老鼠大脑中的每一个细胞都有多达2万个相同的基因,且正是这些基因让脑细胞不同于心脏细胞。如果该项目取得成功的话,未来科学家就可以像观看计算机读取硬盘那样观看基因代码如何进行“读取”。

“自人类基因组计划(Human Genome Project)启动以来,人们对于此类数据的研究就有着非常巨大的热情,而该领域的研究数据可能对许多领域产生积极影响,而这也是我投身于此的目的所在。”艾伦说道。

事实上,从目前的情况来看艾伦的这一雄心的确有获得成功的可能。自从艾伦脑科学研究所的老鼠大脑基因图谱在2006年绘制完成后,这一图谱已经对人类研究肥胖、多发性硬化症和老年痴呆症等多种疾病作出了贡献,而针对人类但脑基因图谱的绘制工作也在2010年正式启动。
然而,外界认为保罗对于这一领域研究数据持有的透明性态度还是感到颇为吃惊,因为他和盖茨所建立起的微软帝国曾经在数十年的时间内统治了全球操作系统市场。对于这一观点,艾伦却持不同意见,他表示:“对我来说,科学和技术有着截然不同的特质。如果你希望提升全球科技水准的话,你首先就需要拥有一套透明的系统。但如果你希望为商业项目开发新技术的话,这就是完全不同的情况了。”

投资狂人

在上世纪70年代,艾伦和盖茨曾尝试为世界上第一台微型计算机Altair编写一种被称为Basic的程序语言。1975年,Basic语言在Altair计算机上取得成功,这也使他们可以在当时以极快的速度编写完应用程序。

“我们当时经历了许多困难,并且是这一领域的先行者。我们工作的非常拼命、而且吃了无数的皮萨。但最重要的是,和比尔(盖茨)合作是少数那种可以取得1+1>2效果的合作关系。”艾伦回忆道。

应该说,早在艾伦和盖茨合作的初期,他就曾经想象过一副所有家庭都能够使用高速网络和个人电脑的画面。随后,两人通过一份为IBM新PC电脑提供操作系统的合同发家。1983年,保罗被查出患上了霍金森综合症(Hodgkin’s lymphoma),为了治病他不得不辞去了微软的行政工作(据传,艾伦当时对盖茨的管理风格也颇有不满)。然而,虽然他退出了微软的日常运营工作,但他手握的36%微软股份还是成功使其在公司1986年上市时一夜暴富。

截止到目前,艾伦的个人资产预计已经超过150亿美元,他将这笔资金投入了数个项目中。比如在1988年,他花费7000万美元买下NBA波特兰开拓者队,并为西雅图市出资建造了数个知名旅游景点,其中包括由知名设计师弗兰克-格瑞(Frank Gehry)设计的美术馆以及一座计算机博物馆。
当然,虽然艾伦已经从微软功成身退,但他对于自己的老本行依然恋恋不舍,其中最直接的体现就是他在上世纪80年代晚期到90年代前期投资了超过100家媒体和技术沟通公司。但是,他所投资的大多数公司都称不上成功。

对此,艾伦解释道:“我在一生中有许多时候都快人一步,有时候的确是太快了一点。但是,我宁愿这样也不希望坐以待毙。造就一家成功的初创企业需要许多成功元素的结合,而你自己也可以从中学到许多宝贵经验。”

着眼当前,艾伦最主要的工作还是致力于促进艾伦脑科学研究所对于人类大脑的研究。去年,艾伦将自己对于研究所的投资额提升到了5亿美元,这一巨大金额甚至让美国总统奥巴马对于大脑研究下拨的1亿美元资金相形见绌。

未来规划

今年8月,艾伦邀请了许多细胞生物学的专家和学者齐聚西雅图,试图找到人类应对癌症更加有效的应对方法。需要指出的是,此前的艾伦脑科学研究所在正式成立之前也曾举办过类似的头脑风暴会议。
除此之外,艾伦对于解决全球气候变化问题似乎也有一定的兴趣,但他同时也坦承“展开这一项目的难度恐怕已经超出了自己的能力范围”。
“我对于花几百万和几十亿才能够搞定的项目还是会区别对待的。就拿科学研究来说,其中的部分项目可能需要花费数百亿美元资金,而解决全球气温变暖的问题就是其中之一。”艾伦说道。

(译/汤姆 TENCENT 编/哇中医)

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